1269: Sondas Voyager da NASA estão a morrer, depois de quase 45 anos a viajar pelo Universo

CIÊNCIA/ESPAÇO/UNIVERSO/SONDAS

A NASA lançou as sondas Voyager em 1977 e com elas começou um ambicioso programa de descobrimento espacial com o objectivo de conhecer Júpiter e Saturno, assim como as suas respectivas luas. Mais tarde, esta missão foi ampliada com a inclusão das primeiras explorações de Úrano e Neptuno conseguindo mesmo ir mais além no espaço e orbitar Plutão. Em 1990, com os seus objectivos no sistema solar atingidos, iniciou-se um novo programa chamado Missão Interestelar Voyager.

Com quase 45 anos a ir onde nenhum outro elemento humano conseguiu ir, estas sondas estão a perder vapor após a maior aventura de sempre. Estamos perto do fim de uma era.

Corria o ano de 1977 e a NASA colocava no espaço a Voyager 1 e 2. Volvidas estas décadas sabemos hoje que nessa altura a agência espacial norte-americana estava a lançar a maior aventura jamais empreendida por uma sonda espacial não tripulada.

Viajando por todos os planetas exteriores (menos Plutão), as sondas transformaram fundamentalmente o nosso entendimento do sistema solar e de como ele surgiu. Mas a viagem interestelar das icónicas naves – que já dura há quase meio século – está a chegar ao fim.

De acordo com um relatório da Scientific American, está a ser iniciado o processo de desligar os sistemas das naves espaciais.

Nada feito pelos seres humanos viajou tanto quanto estas sondas. E prova que o espaço profundo acena à humanidade para dar os seus próximos passos num universo mais vasto.

Voyager 1 e 2 da NASA estão a ficar sem energia

Lançadas nos finais dos anos 70, as duas sondas empurraram a ambição humana para a exploração do espaço, e têm continuado a fazê-lo desde então. É impossível enfatizar em demasia o quão profundo no espaço estas sondas foram, viajando mais longe do planeta Terra do que qualquer objecto jamais construído pelos humanos.

Como tal, estes viajantes irão provavelmente manter o registo dos mais distantes objectos feitos pelo homem durante décadas, se não mesmo no século.

A decisão de cortar a energia ao mínimo foi tomada para prolongar a vida útil das sondas por mais alguns anos, com um prazo de corte suave estabelecido para 2030, de acordo com o relatório Scientific American. Mas não deve lá chegar!

Fizemos 10 vezes a garantia destas malditas coisas.

Disse o físico Ralph McNutt do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins no relatório, com referência à longevidade sem precedentes das sondas, que se espera que durem pelo menos mais quatro curtos anos.

Embora incrível, isto não é uma surpresa total. Ambas as sondas são alimentadas com reactores de plutónio radioactivo, que mantêm uma fonte de energia quente para os minúsculos computadores de bordo que funcionam há décadas sem interrupção.

DISCO DE OURO: Cada Voyager leva consigo um disco de ouro (à esquerda) de sons e imagens da Terra no caso da nave ser interceptada por uma civilização extraterrestre. Os engenheiros colocam a tampa no disco da Voyager 1 antes do seu lançamento (à direita). Crédito: NASA/JPL-Caltech

Sondas Voyager são o primeiro passo da humanidade para um Universo mais vasto

Todos os anos, a energia nos sistemas das sondas está a diminuir em cerca de 4 watts, de acordo com o relatório. Isto significa que é necessário desligar progressivamente mais componentes e dispositivos à medida que o fornecimento de energia diminui.

Se tudo correr realmente bem, talvez possamos prolongar as missões até 2030.

Disse Linda Spilker, uma cientista planetária JPL que trabalhou no início das missões da Voyager, em 1977.

Depende apenas da energia. Esse é o ponto limitativo.

Acrescentou Spilker.

A principal missão das sondas era fazer um voo dos gigantes do gás, Júpiter e Saturno – e fizeram-no com cores voadoras (literalmente), enviando as primeiras imagens de perto e detalhadas de Europa, Ganimedes, Titã, e muito mais. Mas talvez a imagem mais significativa tenha levado mais de uma década a concretizar-se.

Em 1990, a Voyager 1 captou uma imagem da Terra, a 4,8 mil milhões de quilómetros de distância do Sol.

PEQUENO ESPECTRO: Entre as últimas fotografias da Voyager 1 estava esta fotografia da Terra vista a 4,8 mil milhões de quilómetros de distância, apelidada de “Pale Blue Dot” pelo cientista da Voyager Carl Sagan. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Popularizado pelo falecido astrónomo Carl Sagan, o “ponto azul pálido” serviu para expor quão pequena e frágil é realmente toda a nossa existência – desde as guerras da civilização antiga, a nossa pequena grandeza política, a exploração do ecossistema do planeta, e toda a nossa viagem evolutiva até aos dias de hoje. Estava tudo ali, num pequeno cisco azul num universo aparentemente infinito, negro e indiferente.

Se há uma coisa que devemos pensar nas sondas icónicas, é isto: a raça humana existiu por um piscar de olhos muito pequeno na história do universo, num planeta minúsculo e frágil que não vai ficar aqui por muito tempo. E há todo um universo que nos convida a sair das nossas zonas de conforto de arrogância humana, e a entrar na maior aventura de sempre.

As Voyager 1 e 2 são e serão o nosso primeiro passo provisório para a vida adulta cósmica, como uma população jovem de seres sencientes.

Pplware
Autor: Vítor M
23 Jun 2022


 

1092: Os engenheiros estão a investigar os dados de telemetria da Voyager 1

CIÊNCIA/ASTRONOMIA

A nave espacial Voyager 1 da NASA, aqui nesta ilustração, tem vindo a explorar o nosso Sistema Solar desde 1977, juntamente com a sua gémea, a Voyager 2.
Crédito: NASA/JPL-Caltech

A equipa de engenharia da nave espacial Voyager 1 da NASA está a tentar resolver um mistério: o explorador interestelar está a operar normalmente, a receber e a executar comandos da Terra, juntamente com a recolha e transmissão de dados científicos. Mas as leituras do AACS (Attitude Articulation and Control System) não reflectem o que está realmente a acontecer a bordo.

O AACS controla a orientação da nave espacial com 45 anos. Entre outras tarefas, mantém a antena de alto ganho da Voyager 1 apontada precisamente para a Terra, permitindo-lhe enviar dados para casa. Todos os sinais sugerem que o AACS ainda está a funcionar, mas os dados de telemetria que está a enviar são inválidos. Por exemplo, os dados podem parecer ter sido gerados aleatoriamente, ou não reflectir qualquer estado possível em que o AACS possa estar.

O problema não despoletou quaisquer sistemas de protecção de avarias a bordo, que são concebidos para colocar a sonda em “modo de segurança” – um estado onde apenas as operações essenciais são realizadas, dando aos engenheiros tempo para diagnosticar um problema. O sinal da Voyager 1 também não enfraqueceu, o que sugere que a antena de alto ganho permanece na sua orientação correta com a Terra.

A equipa vai continuar a acompanhar de perto o sinal enquanto continuam a determinar se os dados inválidos provêm directamente do AACS ou de outro sistema envolvido na produção e envio de dados de telemetria. Até que a natureza da questão seja melhor compreendida, a equipa não pode prever se isto poderá afectar a duração da recolha e transmissão de dados científicos pela nave espacial.

A Voyager 1 está actualmente a 23,3 mil milhões de quilómetros da Terra e são necessárias 20 horas e 33 minutos para que a luz percorra essa distância. Isto significa que demora cerca de dois dias a enviar uma mensagem à Voyager 1 e a obter uma resposta – um atraso a que a equipa da missão está bem habituada.

“Um mistério como este é um tanto ou quanto normal nesta fase da missão da Voyager,” disse Suzanne Dodd, gestora de projecto das Voyager 1 e 2 no JPL da NASA, no sul da Califórnia. “As naves espaciais têm ambas quase 45 anos, o que está muito para lá do que os planeadores da missão previram. Também estamos no espaço interestelar – um ambiente de alta radiação em que nenhuma nave espacial voou antes. Por isso, há alguns grandes desafios para a equipa de engenharia. Mas penso que se houver uma forma de resolver esta questão com o AACS, a nossa equipa vai encontrá-la.”

É possível que a equipa não encontre a origem da anomalia e em vez disso se adapte a ela, disse Dodd. Se encontrarem a fonte, poderão ser capazes de resolver o problema através de alterações de software ou potencialmente utilizando um dos sistemas de hardware redundantes da sonda.

Não seria a primeira vez que a equipa da Voyager confiava no hardware de reserva: em 2017, os propulsores primários da Voyager 1 mostraram sinais de degradação, pelo que os engenheiros mudaram para outro conjunto de propulsores que tinham sido originalmente utilizados durante os encontros planetários da nave espacial. Esses propulsores funcionaram, apesar de não terem sido utilizados durante 37 anos.

A gémea da Voyager 1, a Voyager 2 (actualmente a 19,5 mil milhões de quilómetros da Terra), continua a funcionar normalmente.

Lançadas em 1977, ambas as Voyagers têm operado muito mais tempo do que os planeadores da missão esperavam e são as únicas naves espaciais a recolher dados do espaço interestelar. A informação que fornecem desta região ajudou a aprofundar a compreensão da heliosfera, a barreira difusa que o Sol cria em torno dos planetas do nosso Sistema Solar.

Cada nave espacial produz cerca de 4 watts a menos de energia eléctrica por ano, limitando o número de sistemas que a nave pode operar. A equipa de engenharia da missão desligou vários subsistemas e aquecedores a fim de reservar energia para os instrumentos científicos e sistemas críticos. Nenhum instrumento científico foi ainda desligado como resultado da diminuição da potência e a equipa Voyager está a trabalhar para manter as duas naves espaciais a funcionar e a transmitir ciência única para lá de 2025.

Enquanto os engenheiros continuam a trabalhar para resolver o mistério que a Voyager 1 lhes apresentou, os cientistas da missão vão continuar a aproveitar ao máximo os dados provenientes do ponto de vista único da nave espacial.

Astronomia On-line
24 de Maio de 2022


 

1068: NASA: Voyager 1 tem um problema… terá encontrado algo inesperado?

CIÊNCIA/ESPAÇO/VOYAGER 1

A Voyager 1 é uma sonda espacial norte-americana lançada ao espaço em 5 de Setembro de 1977 para estudar Júpiter e Saturno prosseguindo posteriormente para o espaço interestelar. Hoje, 19 de maio de 2022, a sonda somou 44 anos, 8 meses e 14 dias em operação. Contudo, esta nave tem um problema que, pela distância da Terra, será difícil resolver.

Os engenheiros da missão continuam intrigados com esta “avaria”. As mensagens que a Voyager 1 envia não fazem sentido, apesar de parecer estar tudo OK com o equipamento.

Os responsáveis que gerem a missão da sonda Voyager 1 tentam resolver um mistério: embora quase tudo pareça estar a correr bem, um dos seus sistemas não está a reflectir o que está realmente a acontecer a bordo. O problema é também particularmente difícil de resolver por uma razão: a Voyager 1 está tão distante que demoram dois dias a obter-se uma resposta da mesma.

Voyager 1: O problema poderá ser o AACS

Segundo o que refere a NASA, o Sistema de Articulação e Controlo da Atitude (AACS) controla a orientação da nave espacial e mantém a antena da sonda apontada para a Terra, para que esta possa enviar e receber dados. O sistema parece estar a funcionar, mas os dados de telemetria que envia são inválidos e, de facto, parecem ser gerados aleatoriamente.

A nave não parece estar em perigo. Pelo menos, até agora, o problema não activou os sistemas de segurança da sonda, o que colocaria a nave num “modo seguro”. O sinal também não enfraqueceu e as antenas parecem estar bem orientadas, mas é impossível saber neste momento se o conflito irá eventualmente afectar outros sistemas.

Onde está agora a Voyager 1?

Conforme foi referido no início, esta nave foi lançada há 45 anos. Depois de uma vida a cruzar o espaço, actualmente encontra-se a 23,3 mil milhões de quilómetros da Terra: a luz demora 20 horas e 33 minutos a percorrer esta distância, e isso significa que demora quase dois dias a enviar uma mensagem e a receber uma resposta.

Este timing não é preocupante para os engenheiros da NASA. Até porque já estão habituados e mantêm contacto com o equipamento humano que já chegou “ao fim do espaço”.

A equipa da NASA explicou que a sonda se encontra agora no espaço interestelar, um ambiente de alta radiação que poderia representar um desafio para a nave espacial. Mesmo assim, a NASA recorreu a planos B únicos no passado: em 2017 activaram os propulsores auxiliares quando os propulsores primários se degradaram. Não eram utilizados há 37 anos e, no entanto, o seu desempenho foi impecável.

A Voyager é super-eficiente. Os seus painéis produzem cerca de 4 W de electricidade por ano, mas obriga a um racionamento de recursos a usar. Apesar disso, o sistema funciona muito bem mesmo em modo limitado. Vários subsistemas e radiadores já foram desligados para poupar energia aos instrumentos científicos, e de facto a NASA acredita que tanto a Voyager 1 como a Voyager 2 continuarão a funcionar para além de 2025 e a dar-nos cada vez mais surpresas.

Pplware
Autor: Vítor M.


EU combati no mato, em África, na Guerra Colonial, durante quase dois anos,
os mercenários treinados por Cuba e armados, municiados e financiados
pela União Soviética (URSS) e China.