1328: Rover Curiosity faz inventário de ingrediente-chave da vida

CIÊNCIA/TECNOLOGIA/MARTE/CURIOSITY

A partir de uma posição na depressão rasa “Yellowknife Bay”, o rover Curiosity da NASA utilizou a sua Mastcam (câmara do lado direito do mastro) para obter as imagens combinadas neste panorama de diversidade geológica.
Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS

Utilizando dados do rover Curiosity da NASA, cientistas mediram pela primeira vez o carbono orgânico total – um componente chave nas moléculas da vida – nas rochas marcianas.

“O carbono orgânico total é uma das várias medições [ou índices] que nos ajudam a compreender quanto material está disponível como matéria-prima para a química pré-biótica e potencialmente biológica”, disse Jennifer Stern do Centro de Voo Espacial Goddard da NASA em Greenbelt, no estado norte-americano de Maryland.

“Encontrámos pelo menos 200 a 273 partes por milhão de carbono orgânico. Isto é comparável ou mesmo superior à quantidade encontrada nas rochas em locais de muito pouca vida na Terra, tais como partes do Deserto do Atacama na América do Sul, e mais do que foi detectado nos meteoritos marcianos.”

O carbono orgânico é carbono ligado a um átomo de hidrogénio. É a base das moléculas orgânicas, que são criadas e utilizadas por todas as formas de vida conhecidas. No entanto, o carbono orgânico em Marte não prova a existência de vida porque também pode vir de fontes não vivas, tais como meteoritos e vulcões, ou ser formado no local por reacções à superfície.

O carbono orgânico já tinha sido encontrado anteriormente em Marte, mas as medições anteriores apenas produziram informação sobre determinados compostos, ou representavam medições que capturam apenas uma porção do carbono nas rochas. A nova medição indica a quantidade total de carbono orgânico nestas rochas.

Embora a superfície de Marte seja agora inóspita para a vida, existem evidências de que há milhares de milhões de anos o clima era mais semelhante ao da Terra, com uma atmosfera mais espessa e água líquida que fluía em rios e mares. Uma vez que a água líquida é necessária para a vida tal como a entendemos, os cientistas pensam que a vida marciana, se é que alguma vez evoluiu, poderia ter sido sustentada por ingredientes chave como o carbono orgânico, se presente em quantidades suficientes.

O Curiosity está a avançar no campo da astrobiologia ao investigar a habitabilidade de Marte, estudando o seu clima e geologia. O rover perfurou amostras de rochas lamacentas com 3,5 mil milhões de anos na formação denominada “Yellowknife Bay” da Cratera Gale, o local de um antigo lago marciano.

Este lamito na Cratera Gale foi formado como sedimento muito fino (a partir do desgaste físico e químico das rochas vulcânicas) que assentou no fundo do lago e foi enterrado.

O carbono orgânico fazia parte deste material e foi incorporado no lamito. Além de água líquida e carbono orgânico, a Cratera Gale tinha outras condições propícias à vida, tais como fontes de energia química, baixa acidez e outros elementos essenciais para a biologia, tais como oxigénio, azoto e enxofre.

“Basicamente, este local teria oferecido um ambiente habitável para a vida, se é que alguma vez esteve presente”, disse Stern, autora principal de um artigo sobre esta investigação publicado dia 27 de Junho na revista PNAAS (Proceedings of the National Academy of Sciences).

Para fazer a medição, o Curiosity entregou a amostra ao seu instrumento SAM (Sample Analysis at Mars), onde um forno aqueceu a rocha em pó a temperaturas progressivamente mais elevadas. Esta experiência utilizou oxigénio e calor para converter o carbono orgânico em dióxido de carbono (CO2), cuja quantidade é medida para obter a quantidade de carbono orgânico nas rochas.

A adição de oxigénio e calor permite que as moléculas de carbono se partam e reajam com o oxigénio para produzir CO2. Algum carbono está fixado em minerais, pelo que o forno aquece a amostra a temperaturas muito elevadas para decompor esses minerais e libertar o carbono para o converter em CO2.

A experiência foi realizada em 2014, mas foram necessários anos de análise para compreender os dados e colocar os resultados no contexto de outras descobertas da missão na Cratera Gale. A experiência de recursos intensivos foi realizada apenas uma vez durante os 10 anos do Curiosity em Marte.

Este processo também permitiu com que o SAM medisse as proporções de isótopos de carbono, o que ajuda a compreender a fonte de carbono. Os isótopos são versões de um elemento com pesos (massas) ligeiramente diferentes, devido à presença de um ou mais neutrões extra no centro (núcleo) dos seus átomos. Por exemplo, o carbono-12 tem seis neutrões enquanto o mais pesado carbono-13 tem sete neutrões.

Uma vez que os isótopos mais pesados tendem a reagir um pouco mais lentamente do que os isótopos mais leves, o carbono da vida é mais rico em carbono-12. “Neste caso, a composição isotópica só nos pode realmente dizer que parte do carbono total é carbono orgânico e que parte é carbono mineral”, disse Stern.

“Embora a biologia não possa ser completamente excluída, os isótopos também não podem ser realmente utilizados para suportar uma origem biológica para este carbono, porque o intervalo de variação sobrepõe-se ao carbono ígneo (vulcânico) e ao material orgânico meteorítico, que são muito provavelmente a fonte deste carbono orgânico.”

Astronomia On-line
1 de Julho de 2022

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1193: Rover Curiosity da NASA descobriu formas bizarras em Marte

CIÊNCIA/TECNOLOGIA/MARTE

Marte é um planeta ainda misterioso, pouco conhecido e cheio de locais com muito interesse. Os habitantes do planeta, os robôs da Terra, palmilham lentamente e descobrem formas bizarras que o tempo esculpiu no solo. Há dias vimos uma porta escavada nas rochas e agora o rover da NASA, o Curiosity, descobriu umas formas bizarras, uma escultura em forma de espigões, que acicatam a curiosidade dos investigadores.

Estas novas formas naturais levantam algumas questões que ajudam a perceber o que se passou no planeta, em tempos que se suspeitava ter água em abundância.

Estranhos espigões brotam do solo de Marte

O rover Curiosity da NASA detectou mais formações rochosas estranhas em Marte, desta vez com a forma de caules de plantas sinuosas, de acordo com uma fotografia recente publicada na base de dados de imagens em bruto da missão.

O rover fotografou as esculturas marcianas naturais a 15 de maio, apenas uma semana depois de ter encontrado uma bizarra fractura rochosa que provocou um espanto mediático porque se assemelha a uma porta alienígena.

Os “espigões” estreitos de rocha na nova imagem são provavelmente “os preenchimentos cimentados de fracturas antigas numa rocha sedimentar”, segundo o Search for Extraterrestrial Intelligence (SETI) Institute, uma organização de investigação sem fins lucrativos fundada para caçar vida extraterrestre.

Estes recheios são as últimas partes remanescentes de uma estrutura rochosa maior que tem sofrido erosão ao longo dos anos, disse o instituto num tweet.

NASA: Curiosity continua a sua missão para descobrir o planeta vermelho

A recente inundação de imagens interessantes extraterrestres é um lembrete de que o Curiosity ainda faz novas descobertas à medida que sobe a encosta de uma montanha marciana, quase dez anos depois de ter aterrado no planeta vermelho.

Para além deste rover, Marte é o lar de duas outras missões de superfície operacionais da NASA: Perseverance, outro rover que está actualmente a recolher amostras que, segundo se espera, serão devolvidas à Terra um dia, e o InSight, um terrestre que provavelmente irá morrer em breve.

A China também está a explorar a superfície marciana com o seu rover Zhurong, que também já encontrou a sua quota-parte de rochas estranhas desde que aterrou no planeta no ano passado.

Pplware
Autor: Vítor M.


 

1053: Rover da NASA, o Curiosity, descobriu uma “porta” em Marte… uma porta???

CIÊNCIA/MARTE/DESCOBERTAS

Marte ainda é um planeta desconhecido, misterioso, vítima de muitas fantasias e enigmas. Contudo, ao longo destas últimas décadas, os robôs que vagueiam pelo solo e as naves que passaram na órbita do planeta vermelho, conseguiram muitas imagens incríveis. Claro, há fotografias que não deixaram ninguém indiferente, como, por exemplo, uma captada no dia 7 de Maio, que nos mostra uma “porta”.

Tem aspecto de porta, dimensões de porta, portanto… será mesmo uma porta?

Podemos deixar-nos levar pela imaginação e extrapolar que finalmente foi captada a prova que no planeta Marte existe uma civilização inteligente de marcianos. Bom, esta é uma das abordagens que levou já milhares de pessoas a ter nos mais convencionais locais de debate.

Calma, a verdade é que esta não é a primeira vez que vemos algo assim e, infelizmente, é altamente improvável que esta porta seja a entrada para um rústico santuário marciano.

Uma porta que não é uma porta

O epicentro do debate está na rede social Reddit. Lá, os utilizadores apresentam todo o tipo de teorias para explicar esta imagem enigmática, que pode ser vista por qualquer pessoa na plataforma de imagem panorâmica GigaPan. As ideias mais extremas falam de vida extraterrestre, enquanto as mais razoáveis argumentam que a “porta marciana” é o produto da actividade geológica.

(NASA link in comments) This image was taken by NASA’s Mars rover Curiosity on Sol 3466 from nasa

A NASA, a agência espacial por detrás da missão Mars Curiosity Rover, não se pronunciou sobre este assunto. Contudo, há pelo menos duas explicações possíveis para esta imagem enigmática. Uma delas é que a “porta” poderia ter sido formada por uma fractura de cisalhamento, produzida pelo efeito do stress sobre a rocha após um terramoto.

Como temos visto, os sismos são bastante comuns em Marte e um exemplo disso aconteceu no passado dia 4 de maio. Foi captado o maior terramoto de que há registo no planeta. De acordo com dados da plataforma InSight Mars da NASA, o movimento foi considerável para o planeta vermelho, embora na Terra teria sido de magnitude intermédia.

Outra explicação, que complementa a anterior, é a paridolia. Este é um fenómeno psicológico descrito por Jeff Hawkins na sua teoria de previsão da memória, onde uma imagem aleatória é erroneamente percebida como uma forma reconhecível.

Lembra-se da misteriosa cabana detectada pelo rover Yutu-2 chinês na Lua? Bem, não era uma cabana, mas sim uma pequena rocha. Isto significa que se nos deixarmos levar pelo que pensamos ver, acabamos por ver objectos onde não há nenhum. Em qualquer caso, desde que o rover Curiosity aterrou em Marte em 2012, tem feito um trabalho espectacular.

Este caríssimo equipamento humano já permitiu descobrir que as nuvens do planeta são cinzentas, brilhantes e surpreendentemente semelhantes às nossas. Também nos divertimos com as suas selfies, e até conseguimos construir um panorama interactivo para explorar a superfície.

Pplware
Autor: Vítor M


659: Curiosity encontrou uma rocha misteriosa em Marte, em forma de flor

CIÊNCIA/TECNOLOGIA/MARTE

Kevin Gill / Flickr
Imagem captada pelo rover Curiosity

O Curiosity captou uma fotografia de algo bastante curioso esta semana, na superfície de Marte, com o formato de uma flor.

Embora o objecto em questão pareça uma pequena flor ou talvez até algum tipo de característica orgânica, a equipa do Curiosity confirmou que o objecto é uma formação mineral, com estruturas delicadas que se formam por precipitação mineral a partir da água, segundo noticia o Universe Today.

O Curiosity já tinha visto antes este tipo de características, que se chamam clusters de cristais diagénicos.

Diagenética significa a recombinação ou rearranjo de minerais, e estas características consistem em aglomerados de cristais tridimensionais, provavelmente feitos de uma combinação de minerais.

A cientista adjunta do projecto Curiosity, Abigail Fraeman, disse no Twitter que estas características, já observadas anteriormente, eram feitas de sais chamados sulfatos.

A partir de estudos de características anteriores como estas encontradas em Marte, originalmente a característica estava embutida dentro de uma rocha, que se foi desgastando com o tempo. Estes aglomerados de minerais, contudo, parecem ser resistentes à erosão.

Outro nome para estas características é concreção, que podem trazer memórias do rover Opportunity, quando observou características apelidadas de ‘mirtilos’, uma vez que eram pequenas e redondas.

A equipa de investigadores do rover Curiosity observou esta característica no início desta semana e chamou-lhe “Sal Blackthorn“.

Eles usaram o Mars Hand Lens Imager do rover, chamado MAHLI, para tirar estas imagens de grande plano.

Esta câmara é a versão do rover da lente de ampliação que os geólogos costumam levar consigo para o campo. As imagens de grande plano de MAHLI revelam os minerais e texturas das superfícies rochosas.

O Curiosity encontrou outra característica floral em 2013, e o rover Spirit encontrou rochas de aspecto semelhante, que foram chamadas de ‘couve-flor’ por causa das suas feições.



 

453: Curiosity descobre novos vestígios promissores de vida passada em Marte

CIÊNCIA/ASTRONOMIA/MARTE

NASA / JPL-Caltech

Ainda não há certezas da sua origem, mas várias amostras recolhidas pelo rover da NASA têm vestígios de carbono-12, um componente orgânico associado à vida.

O rover Curiosity da NASA descobriu novos compostos orgânicos e Marte que podem ser sinais de vida passada no planeta, nota o Live Science.

Algumas das amostras de rochas em pó que foram recolhidas têm vestígios orgânicos ricos num tipo de carbono que é associado à vida na Terra, concluiu um novo estudo publicado na Proceedings of the National Academy of Sciences. A equipa ressalva que ainda não há garantias porque não se sabe a origem destes químicos.

Os investigadores analisaram cerca de vinte amostras de rochas em pó que o Curiosity recolheu entre Agosto de 2012 e Julho de 2021. O rover alimentou o material ao SAM, que identifica e caracteriza as moléculas orgânicas.

Os cientistas descobriram que quase metade das amostras eram ricas em carbono-12, o mais leve dos dois isótopos de carbono estáveis, em comparação em outras medições anteriores de meteoritos e da atmosfera marciana.

Na Terra, os organismos preferem usar o carbono-12 para os seus processos metabólicos, pelo que esta descoberta em Marte pode indicar a existência de vida. No entanto, ainda não temos informações suficientes sobre os ciclos de carbono no planeta para podermos tirar já conclusões.

Os autores do estudo já propuseram três hipóteses para explicar o fenómeno. A primeira é de que micróbios em Marte produziram metano, que foi depois convertido em moléculas orgânicas mais complexas, após a interacção com a luz ultravioleta do ar. Estas moléculas foram depois incorporadas nas rochas.

Também está em cima da mesa a possibilidade da causa ter sido uma reacção entre luz UV e do dióxido de carbono não-biológico, o gás mais abundante na atmosfera de Marte. O Sistema Solar também pode ter derivado por uma nuvem molecular gigante rica em carbono-12 há muito tempo, o que explica a sua presença em Marte.

Esta não é a primeira vez que o Curiosity detecta compostos orgânicos em Marte, tendo já sido encontrados vestígios de metano várias vezes, cuja origem ou data são desconhecidas. Há teorias sobre que defendem que o composto é criado por micróbios debaixo da superfície do planeta e outras que apontam para que a sua produção seja um resultado das interacções entre rocha e água quente.

A equipa de investigadores já fez saber que são precisos mais estudos e mais informações para se descobrir a origem destes componentes orgânicos. Com o lançamento do outro rover em Marte, o Perseverance, em Fevereiro de 2021, há esperança de que se descubram novas informações em breve, especialmente com o plano de regresso deste robô com amostras à Terra em 2031.

Adriana Peixoto
27 Janeiro, 2022