1303: Gliese 486 b é o planeta terrestre fora do sistema solar mais estudado pelos cientistas

CIÊNCIA/ASTRONOMIA/EXOPLANETOLOGIA/ASTROFÍSICA

Em 2021, uma super-terra foi dada a conhecer ao mundo e alguns dados deixavam em aberto que poderia ser um exoplaneta muito interessante. O planeta, que recebeu a designação de Gliese 486 b, orbita a estrela anã vermelha Gliese 486, a 26 anos-luz de distância da Terra. Uma equipa científica internacional, liderada pelo Centro de Astrobiologia (CSIC-INTA), mediu a massa e o raio de um exoplaneta do tipo Terra com uma precisão sem precedentes.

O interesse e trabalho desenvolvido neste novo mundo encontrado “perto de nós” tornou possível prever como poderia ser a estrutura e composição do seu interior, bem como a sua atmosfera. Os dados são muito interessantes.

Será este exoplaneta um lugar onde os seres humanos poderiam viver?

O planeta foi acolhido com grande expectativa. Como tal, os investigadores utilizaram dados de vários telescópios terrestres e espaciais, tais como CHARA, CHEOPS, Hubble, MAROON-X, TESS e CARMENES, para modelar o interior do exoplaneta Gliese 486 b.

Desta forma, a equipa de astrónomos, liderada por José A. Caballero, conseguiu estimar as dimensões relativas do seu núcleo metálico e manto rochoso. Os detalhes foram publicados na revista Astronomia & Astrofísica.

A equipa também fez previsões sobre a composição da atmosfera deste planeta, descoberta em 2021, bem como a sua detectabilidade pelo Telescópio Espacial James Webb, que em breve apontará o seu espelho para o sistema planetário a que pertence.

Gliese 486 b tornou-se a pedra de Roseta da exoplanetologia. No sistema solar temos os planetas terrestres Mercúrio, Vénus, Terra e Marte, e agora é o quinto planeta terrestre mais bem estudado do universo.

Disse José A. Caballero (CAB).

Embora este seja um dos planetas de trânsito mais próximos conhecidos, que viaja a 10% da velocidade da luz a toda a hora, seriam necessários 260 anos para que uma sonda o alcançasse.

Gliese 486 b e a futura ciência exoplanetária

Na apresentação deste trabalho, o investigador apontou já para mais estudos, tais como a formação de campos magnéticos planetários no núcleo externo com metais líquidos, pois o Gliese 486 b parece ter um como a nossa Terra. Estes campos magnéticos podem actuar como um escudo contra tempestades hospedeiras estelares e prevenir a erosão da atmosfera.

Segundo a equipa, várias questões permanecem por responder: poderá tal atmosfera ser primitiva e feita de hidrogénio e hélio, ou composta de dióxido de carbono e vapor de água de erupções vulcânicas, e poderia o Gliese 486 b ter actividade tectónica?

Embora este exoplaneta pareça demasiado quente para ser habitável, a sua caracterização precisa pode torná-lo no primeiro exoplaneta – e até agora o único – onde estas pertinentes perguntas podem ser feitas. Há apenas alguns anos, tentar encontrar respostas era considerado ficção científica.

O primeiro exoplaneta à volta de uma estrela semelhante ao nosso Sol, o 51 Pegasi b, foi descoberto em 1995. Desde então, todos os anos, a comunidade astronómica encontra exoplanetas que estão a tornar-se menos maciços, mais próximos e mais semelhantes à Terra.

Embora a maioria deles não sejam habitáveis, os planetas em trânsito – como o Gliese 486 b – são de maior interesse para a comunidade astronómica porque permitem investigar as suas atmosferas e, apenas para os sistemas planetários mais próximos do nosso Sol, os seus interiores.

O projecto CARMENES, cujo consórcio é composto por onze instituições de investigação de Espanha e Alemanha, descobriu três dos oito sistemas mais próximos graças aos tais planetas em trânsito, o último dos quais foi anunciado na semana passada.

Pplware
Autor: Vítor M
27 Jun 2022


 

1226: Astrónomos descobriram 2 super-terras em órbita de uma estrela próxima

CIÊNCIA/ASTRONOMIA/ASTROBIOLOGIA

Haveremos de encontrar um planeta que possa albergar vida, se não a tiver já. Bom, esta é uma esperança, apesar de não haver nada que nos diga que isso é possível. Contudo, os astrónomos continuam na sua senda de descobertas. Desta vez foram encontrados dois novos mundos, duas super-terras de provável abundância mineral rochosa. Estes planetas foram encontrados em órbita de uma estrela próxima do nosso próprio bairro cósmico.

Os dois exoplanetas recentemente descobertos são maiores que a Terra, mas menores que um gigante do gelo. Eles orbitam orbitando uma estrela anã vermelha fresca.

Exoplanetas: “Lá em cima… há um mundo sem fim…”

Embora seja improvável que estes mundos sejam habitáveis, dada a nossa actual compreensão da vida, a estrela e os seus exoplanetas estão entre os sistemas multi-mundos mais próximos da Terra. Estes planetas foram descobertos quando passaram na frente da sua estrela (em relação ao nosso planeta), uma anã vermelha fresca chamada HD 260655, que está apenas a 33 anos-luz de distância.

Isto faz com que seja um excelente alvo para as pesquisas de seguimento para tentar compreender de que são feitos os exoplanetas, e para avaliar as suas atmosferas – um esforço que ajudará a nossa procura de vida extraterrestre, mesmo que os dois mundos se revelem incapazes de a acolher eles próprios.

Ambos os planetas neste sistema são cada um considerado entre os melhores alvos de estudo atmosférico devido ao brilho da sua estrela.

Haverá uma atmosfera rica em voláteis em torno destes planetas? E há sinais de espécies à base de água ou de carbono? Estes planetas são bancos de ensaio fantásticos para essas explorações.

Disse a astrónoma Michelle Kunimoto do Instituto Kavli do MIT para a Astrofísica e Investigação Espacial.

Há muitas super-terras “conhecidas” na nossa galáxia

Até à data, mais de 5.000 exoplanetas foram confirmados na Via Láctea, e os astro-biólogos estão profundamente interessados em encontrar mundos terrestres, ou rochosos, como Terra, Vénus, e Marte.

Temos uma amostra do tamanho de exactamente um mundo conhecido por acolher vida – o nosso – pelo que encontrar planetas semelhantes à Terra em tamanho e composição é um dos principais critérios na procura de vida noutros locais da galáxia.

Os exoplanetas rochosos, contudo, são relativamente pequenos tanto em tamanho como em massa, o que os torna mais difíceis de detectar. A maioria dos exoplanetas que temos conseguido medir até à data tendem a cair na categoria dos gigantes. Mundos rochosos – e melhor ainda, os mundos rochosos próximos – são muito procurados.

Os dois mundos em órbita da HD 260655 – chamados HD 260655 b e HD 260655 c – foram descobertos porque passam entre nós e a sua estrela durante a sua órbita. As fracas quedas em luz estelar devidas a estes trânsitos exoplanetários foram registadas pelo telescópio de caça ao exoplaneta TESS da NASA, concebido para detectar exactamente tais fenómenos.

Quando a astrónoma detectou estes mergulhos de trânsito nos dados do TESS, o passo seguinte foi verificar se a estrela tinha aparecido em sondagens anteriores – e tinha aparecido.

O Espectrómetro Echelle de Alta Resolução no Telescópio Keck (agora conhecido como ANDES) tinha dados disponíveis publicamente desde 1998. Outro espectrómetro, CARMENES no Observatório Calar Alto, em Espanha, também tinha registado a estrela. Isto faz uma enorme diferença para a ciência que estuda os exoplanetas.

Os dados espectrográficos podem revelar se uma estrela está ou não em movimento no local.

Planetas que em poucos dias “contabilizam” um ano

Entre os dados TESS e os dados de HIRES e CARMENES, a equipa pôde confirmar que dois exoplanetas estavam em órbita HD 260655. Além disso, com ambos os conjuntos de dados, a equipa conseguiu compilar um perfil abrangente dos dois exoplanetas.

O exoplaneta interior, HD 260655 b, tem cerca de 1,2 vezes o tamanho da Terra e o dobro da massa da Terra, e orbita a estrela a cada 2,8 dias. O mundo exterior, HD 260655 c, é 1,5 vezes o tamanho e três vezes a massa da Terra, e tem uma órbita de 5,7 dias.

Nesses tamanhos e massas, as suas densidades sugerem que os dois exoplanetas são provavelmente mundos rochosos.

Infelizmente, ainda que a estrela seja mais fria e mais fraca do que o Sol, a proximidade dos planetas ao HD 260655 significa que os mundos seriam demasiado quentes para a vida como a conhecemos. O HD 260655 b tem uma temperatura média de 435 graus Celsius, e o HD 260655 c é mais suave, mas ainda assim ardente 284 graus Celsius.

Pplware
Autor: Vítor M
16 Jun 2022


 

651: Em que planeta o James Webb deve procurar vida alienígena? Chris Hadfield tem uma ideia

CIÊNCIA/ASTROBIOLOGIA/VIDA ALIENÍGENA

NASA GSFC / CIL / Adriana Manrique Gutierrez
Impressão de artista do Telescópio Espacial James Webb no Espaço

O Telescópio James Webb da NASA está a preparar-se para iniciar oficialmente as operações científicas no final do verão.

De acordo com a Futurism, os astrónomos já estão entusiasmados por o telescópio começar a procurar sinais de vida em mundos distantes.

Há muitos lugares para procurar, é claro. Os investigadores já confirmaram a existência de quase 5.000 exoplanetas, com muitos mais a caminho.

E de uma estimativa de 300 milhões de planetas suspeitos de abrigar uma região “Goldilocks” na qual poderia existir água líquida e, por conseguinte, vida, só a missão Kepler da NASA confirmou várias centenas.

O popular astronauta canadiano Chris Hadfield tem a sua própria sugestão, e considera que o planeta Kepler-442b seria “um excelente planeta para o Telescópio James Webb da NASA dar uma vista de olhos“.

O raciocínio de Hadfield coincide com a opinião de vários especialistas. O planeta em causa encontra-se no promissor sistema Kepler-444, a cerca de 1.200 anos-luz da Terra, e pode ser mais habitável do que o nosso próprio planeta.

Hadfield, que se reformou em 2013 após uma lendária carreira de 21 anos como astronauta, afirmou em 2016 que “pensar que só há vida na Terra é uma arrogância“.

nasa2explore / Flickr
O astronauta canadiano Chris A. Hadfield, engenheiro de voo da Expedição 34 da Estação Espacial Internacional (2013)

Num estudo publicado no The Astrophysical Journal em 2015, uma equipa de astro-biólogos argumentou que vários exoplanetas identificados pelas missões Kepler e K2 da NASA, incluindo o Kepler-442b, eram altamente susceptíveis a possuir água líquida na superfície, como a Terra.

“Classificámos os conhecidos planetas Kepler e K2 por habitabilidade e descobrimos que vários têm valores de H [a probabilidade de ser terrestre] maiores do que a Terra”, lê-se no artigo.

O objectivo dos investigadores era reduzir o número de candidatos, para que pudessem atingir o solo e observar primeiro os exoplanetas mais prováveis.

“Basicamente, concebemos uma forma de pegar em todos os dados de observação disponíveis e desenvolver um esquema de priorização para que, à medida que avançamos para uma época em que existem centenas de alvos disponíveis, possamos dizer, ‘OK, é com esse que queremos começar’”, realçou a autora principal Rory Barnes, da Universidade de Washington.

O JWST da NASA utilizará vários métodos para observar de perto as atmosferas de exoplanetas que orbitam estrelas distantes.

Alguns cientistas suspeitam mesmo que será suficientemente sensível para detectar a poluição atmosférica de quaisquer civilizações alienígenas que possam existir.

O telescópio fixou-se recentemente à sua primeira estrela, e está agora a calibrar a sua delicada gama de espelhos dourados. É a nossa melhor oportunidade de observar de perto os planetas habitáveis fora do nosso próprio sistema solar.

Pensar que só existe vida na Terra é uma arrogância

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  ZAP //
Alice Carqueja
28 Fevereiro, 2022



 

630: Astro-biólogos sugerem que a Terra pode ter consciência própria

CIÊNCIA/ASTROBIOLOGIA/FÍSICA/ASTRONOMIA

Se um planeta como a Terra pode estar “vivo”, será que também pode ter uma consciência própria? Um grupo de investigadores responde a essa questão.

As plantas, por exemplo, “inventaram” uma forma de se submeterem à fotossíntese para melhorar a sua própria sobrevivência mas, ao fazê-lo, libertaram oxigénio que mudou toda a função do nosso planeta.

Este é apenas um exemplo de formas de vida individuais que desempenham as suas próprias tarefas, mas que têm, em conjunto, um impacto à escala planetária.

Se a actividade colectiva da vida conhecida como biosfera pode mudar o mundo, poderá a actividade colectiva da cognição, e a acção baseada nessa cognição, também mudar um planeta?

Uma vez que a biosfera evoluiu, a Terra assumiu uma vida própria. Se um planeta com vida tem uma vida própria, poderá também ter uma mente própria?

Uma equipa de investigadores da Universidade de Rochester, nos EUA, liderada pelo professor de Física e Astronomia Adam Frank, realizou recentemente um estudo para explorar essa possibilidade.

No estudo, cujos resultados foram apresentados num artigo publicado no International Journal of Astrobiology, os autores apresentam a ideia de “inteligência planetária“, que descreve o conhecimento e a cognição colectiva de um planeta inteiro.

Embora o cenário pareça saído de um filme da Marvel, os investigadores acreditam que o conceito pode ajudar-nos a lidar com questões globais como as alterações climáticas, ou mesmo, diz a Phys Org, a descobrir a vida extraterrestre.

Os investigadores partem de ideias como a hipótese Gaia — que propõe que a biosfera interage fortemente com os sistemas geológicos não vivos do ar, água e terra para manter o estado habitável da Terra.

Segundo os autores do estudo, mesmo uma espécie não capaz tecnologicamente pode mostrar inteligência planetária. O factor chave é a “actividade colectiva da vida”, que cria um sistema auto-sustentável.

Os investigadores propõem quatro fases do passado e do futuro possível da Terra, para ilustrar como a inteligência planetária pode desempenhar um papel a longo prazo na humanidade.

Estas fases de evolução, dizem os autores do estudo, são “impulsionadas pela inteligência planetária”, e  podem ser uma característica de qualquer planeta em que haja vida a evoluir — e uma civilização tecnológica sustentável.

A Fase 1 é a biosfera imatura — característica da Terra muito precoce, há milhares de milhões de anos atrás e antes de uma espécie tecnológica, quando os micróbios estavam presentes mas a vegetação ainda não tinha surgido.

Nesta fase, a vida não pode exercer forças na atmosfera terrestre, hidrosfera, e outros sistemas planetários.

A Fase 2 é a biosfera madura — característica da Terra também antes de uma espécie tecnológica, há cerca de 2,5 mil milhões a 540 milhões de anos.

Formam-se continentes estáveis, desenvolve-se vegetação e fotossíntese, constrói-se oxigénio na atmosfera, e surge a camada de ozono. A biosfera exerceu uma forte influência sobre a Terra, talvez ajudando a manter a habitabilidade da Terra.

A Fase 3 é a tecnoesfera imatura — característica da Terra atual, com sistemas interligados de comunicação, transporte, tecnologia, electricidade, e computadores.

A tecnoesfera ainda é imatura, contudo, porque não está integrada com sistemas terrestres, tais como a atmosfera.

Em vez disso, atrai matéria e energia dos sistemas terrestres de formas que a conduzirão para um novo estado, que provavelmente não inclui a própria tecnoesfera. A nossa tecnoesfera actual está, a longo prazo, a trabalhar contra si própria.

A Fase 4 é a tecnoesfera amadurecida — na qual a Terra deve procurar estar no futuro, com sistemas tecnológicos que beneficiam todo o planeta, incluindo a captação global de energia com fontes renováveis, que não prejudiquem a biosfera.

A tecnoesfera madura é aquela que se envolveu com a biosfera, de forma a permitir tanto à tecnoesfera como à biosfera prosperar.

A equipa de investigação evidencia que as redes subterrâneas de fungos podem comunicar (uma ideia já avançada em 2014 por Paul Stamets — o cientista britânico, não o personagem de “Star Trek — Discovery” que lhe tomou o nome em 2017), sugerindo que redes de vida em grande escala poderiam formar uma vasta inteligência invisível, que altera profundamente a condição de todo o planeta.


Plantas comunicam entre si com “Internet de fungos” tipo Avatar
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Uma das principais espécies que impulsiona essa mudança segundo o estudo, são os seres humanos — e actualmente, do clima à crise do plástico, podemos muito bem estar a alterar irrevogavelmente o equilíbrio ambiental.

“Ainda não temos a capacidade de responder comunitariamente no melhor interesse do planeta”, afirmou Adam Frank, professor de física na Universidade de Rochester e co-autor do estudo, num comunicado de imprensa.

Os investigadores acreditam que tentar compreender esta possibilidade pode ajudar os seres humanos a entender o seu impacto na Terra e servir de guia sobre como o melhorar. Curiosamente, a equipa também acredita que pode ajudar na procura por  extraterrestres.

“Estamos a dizer que as únicas civilizações tecnológicas que podemos ver — as que deveríamos esperar ver — são as que não se mataram, o que significa que devem ter atingido o estado de uma verdadeira inteligência planetária“, sublinhou Frank.

“Este é o poder desta linha de raciocínio”, acrescentou. “Ela une o que precisamos de saber para sobreviver à crise climática com o que pode acontecer em qualquer planeta onde a vida e a inteligência evoluem”.

  Alice Carqueja, ZAP //
Alice Carqueja
24 Fevereiro, 2022



 

496: Um lago extremamente tóxico pode explicar como é que a vida em Marte é possível

CIÊNCIA/ASTROBIOLOGIA/MARTE

Wikimedia
Laguna Caliente na Costa Rica

A busca de vida em Marte não é fácil. Não só o planeta vermelho é difícil de alcançar, como é um local supostamente inabitável.

Contudo, segundo a Science Alert, há lugares na Terra que nos podem mostrar como a vida pode ter sido possível em Marte, em algum momento da história do planeta de 4,5 mil milhões de anos.

Os cientistas investigaram micróbios que, de alguma forma, sobrevivem num dos lugares mais inóspitos da Terra: um lago quente, tóxico e ácido numa cratera vulcânica na Costa Rica.

A forma como estes micróbios se adaptam ao seu ambiente indefeso pode mostrar-nos como estes seres talvez possam ter vivido em tempos no planeta Marte mais jovem, mais húmido e mais vulcânico.

“Uma das nossas principais descobertas é que, dentro deste lago vulcânico, detectámos apenas alguns tipos de microrganismos, mas uma potencial multiplicidade de formas de sobrevivência”, explicou o astro-biólogo Justin Wang da Universidade do Colorado Boulder.

“Acreditamos que eles fazem isto sobrevivendo nas margens do lago quando ocorrem erupções. Seria útil ter um conjunto relativamente amplo de genes”, acrescenta.

O lago é conhecido como Laguna Caliente  (“lago quente” em português) e situa-se na cratera do vulcão activo Poás, na Costa Rica.

É um dos lagos mais ácidos do mundo, com uma camada de enxofre líquido no fundo, e com chuvas ácidas e nevoeiros locais. Além disso, a água possui metais tóxicos. Não está propriamente repleta de vida.

No entanto, também não é totalmente desabitado. Em 2013, investigadores da Universidade de Colorado Boulder descobriram que uma única espécie de micróbio estava a sobreviver no lago, o Acidiphilium, ou “amante de ácido“.

Esta espécie pode ser encontrada a viver em ambientes ácidos, e tem uma série de genes que lhe permitem fazê-lo.

O vulcão Poás, em 2017, entrou em erupção explosiva. Uma equipa de investigadores decidiu revisitar a Laguna Caliente para ver como a actividade vulcânica em curso poderia ter impactado a comunidade microbiana que identificaram em 2013, especialmente porque as erupções vulcânicas têm o potencial de esterilizar o lago.

Os investigadores recolheram amostras do lago, de enxofre, e o sedimento no fundo do lago, e submeteram-nos a uma sequenciação genética e metagenómica para identificar quaisquer organismos que pudessem ter sobrevivido.

Surpreendentemente, não só o Acidiphilium ainda estava presente, como também um pequeno número de outras espécies microbianas.

Acidiphilium foi a espécie dominante encontrada a habitar o lago, mas todas tiveram adaptações significativas de sobrevivência.

A equipa descobriu que as bactérias tinham genes que poderiam conferir resistência ao ácido, bem como genes resistentes ao calor — de importância vital num ambiente que pode atingir temperaturas de ebulição.

Além disso, os organismos têm um grande número de genes que lhes permitem o metabolismo de várias substâncias que podem ser tóxicas para outras, como o enxofre, o ferro, e o arsénico.

Também possuem genes de fixação de carbono, que permitem às plantas converter carbono em compostos orgânicos, e parecem ser capazes de processar tanto açúcares simples como complexos, bem como grânulos bio-plásticos, que podem ser utilizados em tempos de energia e privação de carbono.

“Esperávamos muitos dos genes que encontrámos, mas não esperávamos estes muitos dada a baixa biodiversidade do lago”, notou Wang.

Isto foi uma surpresa e tanto, mas é absolutamente elegante. Faz sentido que seja assim que a vida se adaptaria a viver num lago de cratera vulcânica activa”, diz ainda.

Os ambientes hidrotermais são de interesse crescente para os astro-biólogos. Os organismos que conseguem prosperar nestes lugares extremos muitas vezes não dependem da luz solar para sobreviver, e aproveitam as reacções químicas para produzir energia.

Assim, poderiam oferecer um análogo para ecossistemas encontrados noutros locais distantes do Sol, tais como as luas de gelo oceânicas ocultas de Saturno e Júpiter.

Mas os cientistas também acreditam que a vida na Terra pode ter começado num ambiente hidrotermal, uma vez que estaria a salvo da dura radiação ultravioleta do Sol, contendo os ingredientes necessários para que a vida fosse possível.

Talvez quando Marte era mais jovem, mais húmido, e mais vulcanicamente activo, a vida possa ter sido possível nos ambientes hidrotermais.

“A nossa investigação fornece um quadro para a forma como a vida terrestre pode ter existido em ambientes hidrotermais em Marte”, explica Wang. O estudo foi publicado na Frontiers in Astrobiology, em Janeiro.

“Mas se a vida alguma vez existiu em Marte e se se assemelha ou não aos microrganismos que temos aqui, ainda é uma grande questão. Esperemos que a nossa investigação oriente a conversa para dar prioridade à busca de sinais de vida nestes ambientes”, conclui o investigador.

  ZAP //

ZAP
3 Fevereiro, 2022


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